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Un cratère d’impact géant découvert au Groenland

Une dépression de 31 kilomètres de diamètre sous un glacier du Groenland vient d’être découverte. Il pourrait s’agir d’un cratère d’impact et si tel est le cas, il pourrait être si jeune qu’il serait contemporain des Hommes. Il serait peut-être lié à l’extinction des mammouths en Amérique du Nord.

Il y a une dizaine d’années environ, des chercheurs en géosciences ont proposé une hypothèse fascinante, cependant rapidement controversée. Elle l’est toujours et elle n’est donc pas majoritairement considérée par la communauté scientifique et encore moins acceptée. Cette hypothèse se voulait être, notamment, une réponse plausible à l’apparition d’une énigmatique brusque et récente vague de froid sur Terre pendant une période connue sous le nom de Dryas récent, il y a environ 12.900 ans. Une vague de froid qu’accompagnait aussi une série d’extinction notable en Amérique du Nord, en particulier celle des mammouths.

Les chercheurs se basaient sur plusieurs analyses de sites datant de cette époque présentant une couche, riche en carbone, avec une concentration anormale d’iridium, un élément lourd et rare à la surface de la Terre mais fréquemment associé aux matériaux composant les météorites et les comètes. De plus, des nanodiamants et des fullerènes, des caractéristiques exclusives d’échantillons de matières extraterrestres y avaient aussi été trouvés. Remarquablement, l’abondance de ces traceurs d’impacts extraterrestres semblait diminuer au fur et à mesure que l’on s’éloigne de la région des Grands Lacs.

Cela conduisait donc naturellement à l’élaboration d’un scénario où un petit corps céleste, probablement une comète, serait tombé sur le glacier Laurentides couvrant alors ce qui sera plus tard la région des Grands Lacs d’Amérique du Nord. Une portion importante de l’Inlandsis laurentidien aurait aussi été déstabilisée, entraînant ultérieurement la vidange partielle du réservoir d’eau douce constitué par le lac Agassiz, le plus grand lac glaciaire en Amérique du Nord à ce moment là. Il recouvrait une bonne partie du Manitoba, le nord-ouest de l’Ontario, certaines régions de l’est de la Saskatchewan et du Dakota du Nord, et le nord-ouest du Minnesota. À sa taille maximale, il mesurait environ 1.500 kilomètres de long sur plus 1.100 kilomètres de large et atteignait une profondeur de 210 mètres.

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16 novembre 2018
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